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El escocés James Clerk Maxwell (1831-1879) estableció su teoría sobre las ondas electromagnéticas en la segunda mitad del siglo XIX. Fue el primero en fundamentar teóricamente que los campos electromagnéticos eran susceptibles de propagarse en forma de ondas, tanto en el vacío como en un medio material.  El concepto de onda electromagnética le  permitió obtener una descripción matemática adecuada de la interacción entre electricidad y magnetismo. Sus investigaciones en este campo también le llevaron a señalar que la luz visible, la perceptible por el ojo humano, era una forma de onda electromagnética que ocupaba una pequeña porción del espectro electromagnético  global.

Sus ecuaciones, conocidas como ecuaciones de Maxwell, describen y cuantifican completamente los fenómenos electromagnéticos.

Se llama espectro electromagnético a la distribución energética del conjunto de las ondas electromagnéticas. En orden de mayor a menor longitud de onda, el espectro electromagnético está formado por: ondas de radio, microondas, rayos infrarrojos, luz visible, rayos ultravioleta, rayos X y rayos gamma.

La luz visible se corresponde con un pequeño intervalo de longitudes de onda que oscilan entre los 0,4 y los 0,8 micrómetros.

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