24 noviembre 2010

¿Qué es la luz?

luz

Si queremos dar una definición rápida y sencilla del término “luz”, podemos decir que es un tipo de energía electromagnética radiante perceptible por el ojo humano. En este caso estaríamos hablando de la luz visible. Si queremos extender un poco el concepto, podemos decir que el término “luz” engloba a todo el rango de radiaciones del espectro electromagnético (microondas, rayos infrarrojos, rayos ultravioleta, rayos X,…). La óptica es la disciplina científica encargada del estudio de la luz, sus fenómenos, aplicaciones, control…

Históricamente, el estudio de la luz ha estado rodeado de controversia. Durante siglos, numerosos filósofos y científicos se han esforzado en hallar su verdadera naturaleza. Para dar explicación a los distintos fenómenos que poco a poco se iban descubriendo, en ocasiones ha sido considerada como un conjunto de partículas y otras veces, como una onda. Actualmente se ha comprobado que la luz es, en efecto, las dos cosas. Se manifestará de uno u otro modo dependiendo de la naturaleza del experimento o del fenómeno mediante el cual se la pretende caracterizar o describir. Por ejemplo, se ha comprobado que algunos de los fenómenos propios de la luz, como las interferencias, sólo pueden ser descritos y explicados por la teoría ondulatoria, y otros, como el denominado efecto fotoeléctrico, sólo puede ser explicado considerando la luz como un conjunto de corpúsculos. Es por ello que hoy en día se acepta que ambas teorías, la corpuscular (formulada inicialmente por Isaac Newton) y la ondulatoria (formulada inicialmente por Christian Huygens), son complementarias. Este fenómeno se denomina dualidad onda-corpúsculo (u onda-partícula), un concepto de la mecánica cuántica según el cual no hay diferencias fundamentales entre partículas y ondas: las partículas pueden comportarse como ondas y viceversa.