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La mayor parte de los ruidos existentes son variables en el tiempo, es decir, no hay exactamente el mismo nivel de ruido en todo un intervalo de tiempo. Para poder hacer una medición de un proceso de contaminación acústica variable en un intervalo de tiempo se define el nivel sonoro equivalente, denominado LAeq,T, donde T es la duración del intervalo de tiempo en el que se va a llevar a cabo la medición. El valor obtenido de LAeq,T será equivalente el de un ruido continuo durante el intervalo T. Esto quiere decir que si al medir un proceso de contaminación acústica variable se obtiene un valor de LAeq,T = 55dBA, el ruido de dicho proceso es equivalente al de un proceso de contaminación acústica no variable con un ruido continuo de 55dB.

La letra A incluida en la notación (LAeq,T) nos indica que estamos considerando  la escala logarítmica ponderada con la curva A. Por eso la unidad de medida utilizada son los dBA. La curva de ponderación A se aplica para simular la manera en que el oído humano interpreta el sonido. Igualmente se puede definir el nivel sonoro equivalente Leq,T , sin ninguna curva de ponderación y cuya unidad de medida son los dB.

Además de la curva de ponderación A existen otras llamadas B (adecuada para ruidos de intensidad media), C (adecuada para ruidos de alta intensidad) y D (utilizada para la medición del ruido producido por los aviones). En la siguiente gráfica se pueden observar las curvas de ponderación A, B y C:

Curvas de ponderación acústica

Curvas de ponderación acústica