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La Demanda Biológica de Oxígeno (DBO) es la cantidad de oxígeno que los microorganismos, principalmente bacterias, consumen para descomponer la materia orgánica presente en una muestra de agua. Cuanta más materia orgánica haya en el agua, más alto será el valor de DBO, y este irá disminuyendo a medida que los desechos orgánicos son consumidos. La DBO se expresa en mg/l y se utiliza para medir el nivel de contaminación orgánica y la calidad del agua de ríos, lagos, etc.

El procedimiento estándar para la realización de la prueba DBO dura 5 días, se realiza sobre muestras de agua almacenadas en recipientes opacos para evitar la entrada de luz, y a una temperatura ambiente de 20ºC.

La Demanda Química de Oxígeno (DQO) es la cantidad de oxígeno consumido en la oxidación, por medio de compuestos químicos, de la materia orgánica contenida en una muestra de agua. Uno de los compuestos químicos más utilizados para la realización de este proceso es el dicromato potásico. Mediante la prueba de DQO se acelera artificialmente la biodegradación que realizarían de forma natural los microoganismos. El resultado se expresa en mg/l y nos da un valor aproximado de la carga orgánica en aguas continentales.

El valor de DQO siempre es superior al de DBO, ya que muchas sustancias orgánicas pueden oxidarse químicamente, pero no biológicamente.