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La ecología trófica es la rama o especialidad de la ecología que se encarga del estudio de los flujos naturales de energía y materia en los ecosistemas.

El flujo de la materia es el proceso cíclico a través del cual los “materiales” que forman los seres vivos van pasando de un nivel trófico a otro. Los vegetales recogen elementos químicos inorgánicos del suelo y los transforman en materia orgánica (hidratos de carbono). Luego, estas sustancias orgánicas son asimiladas por otros animales a través de la alimentación. Finalmente, vuelven a la tierra, a la atmósfera o al agua a través de las heces, o de la descomposición de sus restos al morir.

El flujo de energía es unidireccional. Entra en el ecosistema en forma de energía luminosa, la luz del Sol captada por los productores, y llega a los descomponedores. Parte de la energía se capta en cada nivel trófico, se utiliza para diversos procesos vitales y se desprende en forma de calor, de manera que no puede ser reutilizada en el ecosistema.